LA CAPPELLA DI SANTA CATERINA OPERA DI MASOLINO E MASACCIO A SAN CLEMENTE

La costruzione e la decorazione ad affresco della cappella di Santa Caterina a San Clemente furono commissionate dal cardinale Branda Castiglioni, titolare della basilica dal 1411 al 1431, le cui insegne sono dipinte sull'arco d'ingresso. Sulla parete di sinistra sono raffigurate le storie di Santa Caterina di Alessandria: rifiuto di adorare gli idoli, conversione e decapitazione dell'Imperatrice, disputa di Santa Caterina con i Dottori, miracolo della ruota uncinata, martirio della Santa. Sulla parete destra sono raffigurate le storie di Sant'Ambrogio: nascita di Sant'Ambrogio, Sant'Ambrogio designato vescovo di Milano, Sant'Ambrogio lascia la casa del ricco dopo averlo convertito, lo studio del Santo, morte di Sant'Ambrogio.

Nella parete di fondo è la Crocifissione, nella volta sono rappresentati gli evangelisti e i Dottori della Chiesa, nella parete d'ingresso l'Annunciazione e nel pilastro di sinistra San Cristoforo. Figure di apostoli a mezzo busto sono raffigurate nel sottarco. Il ciclo fu attribuito da Giorgio Vasari nel 1550 a Masaccio, e tale è stato ritenuto per tutto l'Ottocento, fino a quando Pietro Toesca nel 1908 dimostrò notevoli affinità con gli affreschi dipinti da Masolino da Panicale sempre per il cardinale Branda nel battistero di Castiglione Olona in Lombardia. Oggi la critica è concorde nel riconoscere a Masolino il ruolo principale nella realizzazione degli affreschi e nel datarli al periodo tra il 1428 e il 1431, anno in cui termina l'incarico del cardinale presso la basilica di San Clemente.

Il ciclo si inserisce nel grandioso programma di rinascita di Roma promosso da Papa Martino V (1417-1431) dopo 70 anni di residenza papale ad Avignone, e costituisce la più importante testimonianza della ripresa dell'attività artistica nella città poiché sono andati perduti gli affreschi eseguiti da Gentile da Fabriano e da Pisanello per la basilica di San Giovanni in Laterano.

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